La Psicología es el estudio científico de la conducta y de los procesos mentales. La psicología de la educación es la rama de la psicología especializada en el estudio de la enseñanza y el aprendizaje en el ámbito educativo.

Antecedentes históricos

Destacan tres pioneros en la historia de la educación: William James, John Dewey y E. L. Thorndike.

William James  ofreció una serie de conferencias tituladas "Charlas para profesores" en las que analizaba las aplicaciones de la psicología en la educación infantil. Una de sus recomendaciones era comenzar cada lección en un nivel ligeramenta superior al del conocimiento y la comprensión del alumnado, para ampliar la mente infantil.

John Dewey fue el impulsor de la aplicación práctica de la psicología. Fundo el primer laboratorio importante de psicología educativa en Estados Unidos, en 1894. Le debemos muchas ideas importantes, tres de ellas son las siguientes:

  • Los niños son aprendices activos.

  • La educación debe ser integral y descartar la adaptación de los niños a su ambiente.

  • El pensamiento de que todos los niños merecen una educación adecuada.

E. L. Thorndike se centro en la valoración y la cuantificación, y la promoción de los fundamentos científicos del aprendizaje. Sostiene que una de las tareas educativas más importantes era desarrollar las aptitudes infantiles para razonar.Impuso sobre todo la idea de que la psicología de la educación debe tener un fundamento científico y basarse en la cuantificación.

La diversidad y los comienzos de la psicología de la educación inicial

Rompiendo las barreras de aquella época dos psicólogos afroamericanos , Mamie y Kenneth Clark, investigaron sobre el autoconcepto y la identidad en la población infantil afroamericana. Kenneth Clark se convirtió en el primer presidente afroamericano de la Asociación Estadounense de Psicología. El psicólogo latino Georges Sanchez mostró que las pruebas de inteligencia estaban sesgadas culturalmente en contra de los niños de las minorías étnicas. En aquella época las mujeres se enfrentaron también a barreras en la educación superior, y por ello han contribuido a la investigación psicológica solo de manera gradual. Letta Hollingworth fue la primera mujer que utilizo por primera vez el termino "superdotado".

El enfoque conductista

El enfoque de Thorndike para el estudio del aprendizaje orientó la psicología de la educación en la primera mitad del siglo XX. El enfoque conductista de Skinner, suponía definir con precisión las mejores condiciones para el aprendizaje, defendió que los procesos mentales propuestos por psicólogos no eran observables y por ello no resultaban adecuados para un estudio científico. Skinner elaboró el concepto de aprendizaje programado, que implicaba reforzar al alumno tras cada uno de una serie de pasos, hasta que aquel alcanzaba el objetivo del aprendizaje.

La revolución cognitiva

Benjamin Bloon elaboró una taxonomía de habilidades cognitivas que incluía términos como recordar, comprender, sintetizar y  evaluar, y proponía a los profesores que ayudaran a los alumnos a usar y desarrollar estas habilidades.

Actualmente el método conductista y el cognitivo siguen formando parte de la psicología de la educación.

Enseñanza: arte y ciencia

Los psicólogos de la educación reconocen también que la enseñanza debe alejarse de las recetas científicas, lo que implica un margen para la improvisación y la espontaneidad.

El objetivo de la psicología de la educación como ciencia es proporcionar a los profesionales de la enseñanza, conocimientos científicos que puedan aplicarse eficazmente en las situaciones educativas.