1.4. Mecanismos fisiológicos

La activación

El concepto de activación hace referencia a un proceso corporal general y continuo que puede ser considerado como necesario para entender la conducta. Está relacionado con la movilización general del organismo en el que están implicados múltiples sistemas.

Las teorías de James-Lange y Cannon

Para William James (1890) la emoción es una consecuencia (no un antecedente) de cambios fisiológicos antecedentes ocasionados por algunos estímulos y se caracterizan por una expresión corporal distinta. Rompe con la concepción antigua que consideraba la emoción como el último paso dentro de un proceso de activación. Ej. Estamos tristes porque lloramos, y no al revés, y entre un proceso y otros hay cambios corporales consecutivos a la percepción.

Para James, la percepción de un estímulo, genera cambios corporales, y la percepción de éstos, genera la experiencia emocional. La experiencia afectiva primaria, propicia el posterior proceso de toma de conciencia de la existencia de una emoción. Carl Lange un año más tarde propone una teoría que considera las emociones como fruto de la propiocepcion (percepción de cambios corporales, tener conciencia de cambios internos de nuestro cuerpo), de la aferencia de los cambios fisiológicos.

La teoría de James-Lange se asienta sobre cinco supuestos teóricos:

  1. Cada experiencia emocional posee un patrón fisiológico específico de respuestas somato- viscerales y motorico-expresivas.

  2. La activación fisiológica es condición necesaria para que exista respuesta emocional.

  3. La propiocepcion de activación fisiológica tiene que ser contingente con el episodio emocional.

  4. La elicitacion de patrones de activación característicos de una emoción, podría teóricamente, reproducirla.

  5. Existiría un patrón propio de respuestas somato-viscerales.

La mayoría de estos supuestos siguen aun en debate.

Varios años después, Walter R. Cannon (1915) realizó un análisis crítico de la teoría de James-Lange en torno a cinco objeciones:

  1. La separación total de las vísceras y SNC a través de simpatectomías o vagotomías, no hace desaparecer la conducta emocional.

  2. Los mismos cambios viscerales se producen en emociones diversas y en estados no emocionales.

  3. Las vísceras son estructuras insensibles y no pueden ser las que diferencian procesos fisiológicos.

  4. Las respuestas en el SN son lentas, por tanto, no pueden ser la causa de las emociones ya que estas son respuestas rápidas.

  5. La inducción de cambios viscerales artificiales (inyectar adrenalina) no provoca reacciones emocionales.

Cannon defiende, por tanto, que las emociones anteceden la conducta y los cambios corporales no son determinantes de la experiencia emocional, proponiendo una teoría alternativa, conocida como la "Teoría emergentista de las emociones". Su nueva teoría postula que los cambios corporales son idénticos para todas las emociones