11.1. Neurobiología del sueño y de la vigilia

El espectro de la activación

Muchos expertos consideran el insomnio y la somnolencia diurna excesiva como síntoma clave presentes en muchas situaciones y que aparecen a lo largo de un espectro que va desde el estado de activación deficiente al de activación excesiva. Conforme aumenta la activación más allá de lo normal durante el día, ae pasa aun estado de hipervigilancia; si esto ocurriera durante la noche, se hablaría de insomnio y sobreactivación en el cerebro.

Cuando aparece una disminución en el nivel de activación, los síntomas pueden pasar progresivamente de una simple atención deficiente a formas más graves de disfunción cognitiva, llegando al estado de somnolencia diurna excesiva en el que se pueden sufrir crisis de sueño.

El interruptor del sueño/vigilia

Existen otro conjunto de circuitos en el hipotálamo que regulan el sueño y la vigilia de manera discontinua, como un interruptor de encendido y apagado. A éste sistema se le denomina interruptor de encendido y se localiza en el interior de los núcleos tuberomamilares del hipotálamo (NTM).

Otros dos conjuntos de neuronas que actúan también como reguladoras del mecanismo de sueño/vigilia: las neuronas que contienen orexina en el hipotálamo lateral y las neuronas sensibles a la melanina de los núcleos supraquiasmáticos. Estas neuronas se pierden en la narcolepsia.

Dos neurotransmisores regulan el interruptor sueño/vigilia: la histamina y el GABA.

Los transtornos caracterizados por la somnolencia diurna excesiva se pueden explicar como una desconexión del interruptor sueño/vigilia durante el día. Por otra parte, los trastornos por el insomnio se explican como una activación del interruptor del sueño/vigilia durante la noche.

Histamina

Es uno de los neurotransmisores reguladores de la vigilia y es el objetivo de muchos fármacos. Existen muchos receptores de histamina:

  • El receptor de la histamina I, es el mejor conocido, porque es la diana de los antihistamínicos.

  • El receptor de histaminia 2.

  • Receptor de histaminia 3: receptor.

  • Receptor de histaminia 4.